Psicofonías

(algo así como el blog de Psicobyte)

EL crater de la muerte

El perro de Nakhla

En el año 1911 y ante varios testigos, en Nakhla (Egipto), murió un perro.

Lo sé: Es más que probable que en ese año y lugar muriera más de un perro. Pero ese perro es el único ser vivo del que tenemos registros directos de que su muerte se debió a la caída de un meteorito.

Quizás la muerte de un perro no sea tan espectacular como algunas películas de meteoritos que se ven por ahí, pero no existen testigos directos de ninguno más mortífero que el de Nakhla.

Uniformismo

Te he contado esta ridícula anécdota por lo siguiente:

Hace unos meses hablaba por aquí de la necesidad humana de dividir la historia en segmentos, de instaurar hitos, aunque la historia realmente sea contínua y no ocurra "a saltos".

la tesis que sostiene que el devenir histórico es algo que ocurre lentamente y a pasos indistinguiblemente pequeños tiene una larga tradición (sobre todo en Geología) y se llama "Uniformismo".

Puse como ejemplo el paso de la edad media al renacimiento, y dije:

De hecho, los cien años anteriores se diferenciaron muy poco de los cién siguientes. Nadie pareció apercibirse de que entraban en una nueva era.

(La autocita, sobre todo en un bloguero, es la cota más miserable de pedantería a la que se puede llegar)

Pero el uniformismo no siempre es la mejor aproximación a al realidad, y el caso es que escribí esa frase con cierto azoro porque, mientras lo hacía, tenía en mente un contraejemplo bastante notorio.

Me prometí en su momento hacer alusión a ese contraejemplo, pero el tiempo ha ido pasando y yo lo he ido dejando de lado.

Además, desde mi estantería, un libro del que luego hablaré llamaba mi atención señalándome culpabilizador.

De modo que vamos allá.

Mi contraejemplo

Hace unos 65 millones de años acabó el periodo geológico llamado Cretácico, y comenzo el Terciario. En cierto modo, hubo un pequeño perido de "transición" entre las dos eras, pero ¿Cuanto duró este periodo?

Aproximandamente unos cuatro o cinco segundos.

Ese fué el tiempo que tardó en estrellarse contra la tierra un gigantesco meteorito, provocando la mayor explosión de la que tengamos conocimiento en la superficie de la tierra.

La historia ya es conocida por todo el mundo: Un "pedrusco" de unos 10 Km. de diámetro inpactó contra la tierra en Chicxulub, en el Yucatán (México), creando un crater de casi 200 Km. de diámetro y 2 de profundidad.

La explosión provocada levantó una nube de polvo, vapor y gases que cubrió la Tierra, provocando un "invierno nuclear" y la extinción, al menos, de la mitad de las especies sobre el planeta. Entre ellas a los grandes y famosos dinosaurios.

Walter Alvarez

Tan fascinante como el acontecimiento en sí, es la historia de su descubrimiento, en gran parte casual, que relata magistralmente Walter Alvarez, uno de sus artífices, en su libro "Tiranosuaurus Rex y el Crater de la Muerte".

El límite K/T es un estrato de arcillas que marca la frontera geológica entre el Cretácico y el Terciario.

El que esta "frontera" sea una capa delgada puede indicar dos cosas:

  • Que la transición de estas dos eras fué geologicamente muy rápida, con lo que no hubo tiempo a demasiada sedimentación.
  • Que se efectuó al mismo ritmo que las capas adyacentes pero, por alguna razón, hubo menos sedimentación en ese periodo.

Había mucho debate sobre ese tema, y la cosa no tenía visos de solución en ningún sentido.

A principios de los ochenta, el Físico Luis Alvarez y el paleotólogo Walter Alvarez (La coincidencia de apellidos no es casual: Eran padre e hijo, respectivamente) investigando este problema, concibieron la siguiente idea:

Todo el iridio presente en la tierra es el resultado del aporte de los meteoritos. Asumiendo que estos caen a un ritmo estadísticamente contínuo, solo hay que medir la cantidad de iridio en un estrato y compararlo con los adyacentes para determinar su duración relativa. La cantidad que se deposita a lo largo de los años es muy pequeña, pero se puede medir.

Vale, OK. Es algo bastante más complejo que esto, pero la idea vale

El caso es que midieron la cantidad de iridio, y encontraron noventa veces la cantidad a la que apuntaban sus espectativas más altas: Incluso suponiendo una velocidad de sedimentación extremadamente lenta, el perido de tiempo habría sido irrazonablemente largo.

Los Alvarez sopesaron una serie de hipótesis hasta que dieron con la que más se ajustaba a los datos: El hoy famoso meteorito.

La subsiguiente aventura de corroborar esa hipótesis y, más interesante, localizar el gigantesco crater que debió crear ese impacto está detalladamente relatada por Walter Alvarez en su libro de modo ameno e interesante, al modo de una novela de misterio (aunque, a estas alturas, el lector sepa ya dónde se oculta el arma del crimen).

Para no alargarme más (que me conozco), solo diré que es un buén libro, que explica los temas con detalle pero sin entar en tecnicismos superfluos, y que es al tiempo una fascinante descripción de cómo desaparecieron los dinosaurios y un interesante relato del modo en que funciona la investigación cienctífica.

Así que ya sabes: "Tiranosuaurus Rex y el Crater de la Muerte", de Walter Alvarez. Te lo recomiendo.

Otros post en este blog que hacen alusión a este:
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Comentarios:
# [28 de Abril de 2005 a las 22:20] José Manuel
La verdad es que el tema de los dinosaurios siempre me ha apasionado, y todo esto que cuentas y mucho más viene en un libro que me encanta. Ganador de dos premios Pulitzer de periodismo... John Noble Wilford y su "El Enigma de los Dinosaurios". Cuenta toda la historia de la Paleontología así como de las teorías al respecto. Simplemente genial y es mi recomendación.
# [29 de Abril de 2005 a las 18:31] WendigO
Jejejeje, justamente yo me hago esa misma pregunta, pero planteada de otra manera.
Es un dato del saber popular practicamente, el hecho de que los dinosaurios se extinguieron hace 65 millones de años. Ahora bien, como sabemos que no fue hace 64,5 millones o 65,9, y como estamos seguros de que en 1595 no se cumplieron los 66 millones de años. Las delimitaciones en la historia son un poco confusas, sólo hay que tomarlas como una orientacion para hacerse una linea del tiempo mental. Como decia mi profe de historia, los europeos un dia se acostaron feudales y se levantaron absolutistas.
# [1 de Mayo de 2005 a las 17:39] Allan Psicobyte
Jose Manuel: Interesante, me lo apunto por si lo veo en alguna librería. Gracias

WendigO: Tienes razón, y en esa linea iba el post al que aludo. Pero en este caso concreto, aunque no sepamos exactamente cuando fué, sabemos que ocurrió, y que fué realmente repentino...
# [1 de Mayo de 2005 a las 20:57] Veva
Bueno, igual que el error del materialismo dialéctico es aplicar las leyes de la historia humana a la naturaleza, reducir lo histórico a lo natural es simplista. Por supuesto que la historia es una linea, pero quebrada. Que los humanos de un momento decisivo no sepan lo que están viviendo no diluye el acontecimiento, lo humaniza. Yo no recuerdo en qué momento se coló internet en mi vida, pero, evidentemente, ahora soy y no soy la misma.Lo bueno de las revoluciones es que te pasan, te acontecen, las asimilas.
# [3 de Mayo de 2005 a las 13:57] DraXus
Me ha gustado mucho el post. Supongo que lo de las fechas será de quien las escribe. Así que lo del metorito lo podríamos escribir como hace 65 millones de años +- 5segundos.

Esto me pasa por la insistencia del profesor de física a apuntar los errores de medida. xD

Saludos
# [7 de Diciembre de 2005 a las 00:53] Jorge Luis de la santisima Trinidad Arevalo Duran
Soy autor de la teoria x y en mi libro
no solo narro la muerte de los dinosaurios si no que planteo una serie de acontesimientos que le sucedieron a nuestro planeta leaselo
# [25 de Junio de 2006 a las 04:05] Jayor
siendo el propio Gould uno de los revisionistas.
# [3 de Agosto de 2006 a las 21:05] LILIANA
Estoy leyendo la nota sobre el meteorito de la peninsula de Yucatán y me surge la siguiente duda, para abrir un crater de 2 Km. de profundidad y un largo de... digamos 200 Km. DONDE QUEDO, SEMEJANTE FRAGMENTO??????
# [18 de Octubre de 2006 a las 04:40] gaston
creo que liliana tiene razon... ¿donde está el cascote ese? es posible que, en una determinada cantidad de tiempo (65 millones de años, se entiende), semejante roca se descomponga totalmente en todos los elementos que la conforman (como el famoso iridio)? ¿o es que acaso la roca desapareció tan repentinamente como se estrelló ? XD

saludos
# [18 de Octubre de 2006 a las 04:42] gaston
bah, a lo mejor está en el museo britanico :P
# [16 de Septiembre de 2007 a las 23:05] guillermo enrique mendoza malca
OSAMA BIN LADEN, todo este año 2007, tendra suerte en su vida diaria , en todos los campos de su entorno, pero ha partir del 25 -12 2007 , entraran ha su cuerpo las energias negativas, que viven en la cuarta dimension y que causan mucho daño , y le van ha causar mala suerte ,durante los años 2008 y 2009, el numero de sus enemigos se incrementera en el mundo , y varios personajes de su entorno y de negociaciones lo traicionaran, tendra que planificar su huida cuidadosamente y que sepan pocos de sus amigos y debe de hacerlo lo mas rapido posible pues alli esta el exito de eludir el peligro en la velocidad ,tendra que tener en cuenta que de cada 10 deciciones que tome ,solo le saldra bien 04 y 06 le fallaran, tendra que cuidarse mucho la salud de su cuerpo, y debe evitar salir mas de las 9 y 10 de la noche pues en horas de la noche y la madrugada esta el peligro, las posibilidades que eluda el peligro de accidentarse, de morir, y de enfermarse largamente esta, en la velocidad en que actue y las medidas de prevencion y de seguridad que tome, asi como tambien en no confiarse de nadie , y de cuidarse del satelite de EE.UU que lo busca.las posibilidades de pasar con exito estos años 2008 y 2009 son el 40 % si no se cuida y del 50% si se cuida.
gemm

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